Частные вооруженные формирования в России запрещены, их участникам и организаторам грозят тюремные сроки от 7 до 15 лет. Поэтому российские официальные власти не подтверждают информацию об участии наемников в боевых действиях в Сирии или восточных областях Украины, не говоря уже о потерях в их рядах. Однако сторонних свидетельств того, что "добровольцы" из России участвуют в этих конфликтах, предостаточно. И несут потери — агентство Reuters со ссылкой на документы утверждает, что только за 9 месяцев 2017 года в Сирии погиб 131 гражданин России (официально — лишь 16 военных).

Следует уточнить, что под термином "российские наемники" имеется в виду конкретная структура — частная военная компания (ЧВК) Вагнера. Подробнее о ней пишет The Bell. Кратко: это частное военное формирование, в котором, вероятно, служит порядка 500-600 бойцов. Оно финансируется, предположительно, из средств "повара Путина" — петербургского ресторатора Евгения Пригожина, имя которого связывают с созданием первых "фабрик троллей на зарплате".

Годовой бюджет ЧВК Вагнера — 5-10 млрд. рублей (70-140 млн. евро), часть средств организация могла негласно получать и от Минобороны РФ (в виде оружия, боеприпасов и техники). Другую часть потраченных средств Пригожину могли компенсировать через "победы" на крупных государственных тендерах. Закупки и траты российских военных с недавних пор засекречены.

Важно понимать, что ЧВК активно используют многие страны мира (в первую очередь США). В России их существование незаконно.

Сколько бойцов ЧВК Вагнера погибли в Сирии 7 февраля — достоверно неизвестно. Разные источники называют цифры от 11 до "сотен" российских наемников. Самую большую цифру — "более 200" — называет агентство Bloomberg со ссылкой на российские источники. Российский "Коммерсант", также со ссылкой на военные круги страны, пишет об 11 погибших. Пентагон официально заявил, что в результате авиаудара погибло порядка 100 человек, большинство — россияне. Телеканал CCN опубликовал видео ударов — по танку и артиллерийскому расчету. Сколько бы людей ни было на этих кадрах, маловероятно что кто-то из них выжил. Кроме того, на видео показано лишь два удара. В реальности "работали" не только дроны, но также самолеты и вертолеты.

Министерство обороны России заявило, что в результате "боестолкновения" ранения получили 25 сирийцев, а о погибших не сообщило ничего. Президент России Владимир Путин эту историю не комментирует и вообще "исчез" из публичного поля. Российские СМИ утверждают, что он заболел, поэтому часть публичных мероприятий на этой неделе отменена. Пресс-секретарь Путина Дмитрий Песков сначала отправил журналистов к военным, однако 14 февраля все же сдержанно допустил присутствие в Сирии россиян, не относящихся к армии России. Но это не точно. А точно известно, что Владимир Путин и президент США Дональд Трамп накануне провели телефонный разговор, в ходе которого обсуждали в том числе и "ближневосточное урегулирование".

Однако есть неофициальная информация, подтверждающая массовую гибель граждан России в Сирии. Вот, например, интервью с супругой одного из бойцов ЧВК Вагнера, предположительно, погибшего 7 февраля. Здесь — имена погибших россиян, узнать которые удалось группе расследователей Conflict Intelligence Team. Наконец, Znak.com со ссылкой на родственников погибших публикует информацию о доставке тел погибших в России.

Как получилось, что хорошо экипированные бойцы, работающие, предположительно, в тандеме с российской армией, ввязались в бой с Демократическими силами Сирии, которых "прикрывает" армия США, и провели самоубийственную атаку? Как утверждает "Коммерсант" со ссылкой на источники в российской армии, бойцы ЧВК Вагнера атаковали месторождения нефти и газа, которые контролируют курды. Расчет был на то, что им удастся быстро "зайти" на позиции, а ВВС США не станут наносить удар по "своим". Однако американцы среагировали быстро и удивительно жестко. При этом, как утверждает CNN, они предварительно выяснили у российских военных, действуют ли они в этом районе.

Как утверждают разные источники, было бы ошибкой думать, что ЧВК Вагнера действует в Сирии как "тень" российской армии. По их данным, российские наемники в прошлом году "работали" с сирийскими бизнесменами, в результате чего резко ухудшилось снабжение и обеспечение, стали регулярно задерживать зарплату. Атака на позиции курдов, утверждают источники, была обусловлена не военными, а деловыми соображениями — местные олигархи хотели получить контроль над месторождениями полезных ископаемых. В результате в Россию отправился "груз 200".